A long awaited third leg for India’s nuclear triad

Author : Donatien Bertaud     Translator: Samuel Durand 

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Langue originale : Anglais

India finally developed a nuclear triad.

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The first deterrence patrol of the INS Arihant marks the apparition for the first time of a nuclear triad inside the arsenal of the Indian army. The concept of nuclear triad originates from the cold war during which the two super power tried to develop a nuclear deterrence force composed of three pillars : airborne deterrence, land-based deterrence, at sea deterrence. Up until the first patrol of the INS Arihant, India was known to possess a credible land-based deterrence with the Agni ICBM, an airborne deterrence provided by both Russian bombers and modified French fighters. But, since the successful patrol of the Arihant, India can know boast of having a fully operational triad. This isn’t only a tool for national prestige but is a key to ensure a credible deterrence and a sure second strike capability even when confronted to potential threats from China and Pakistan. The triad is all the more important for India considering the fact that this country has adopted a no first use policy i.e the country has renounced to using nuclear weapon first against its adversaries. Indeed, since a draft paper written in 1999 after India developed its first hydrogen bomb in 1998, India has renounced to use nuclear weapons against a country who hasn’t first used it against India.  In this policy, India is announcing that the country will maintain a credible minimum deterrence and engage in massive retaliation if another country were to attack India first. The three pillars are therefore crucial because they ensure that India would be able to respond in a diversified way to a nuclear strike. It greatly enhance the survivability of India’s nuclear arsenal and therefore guarantee that India would be able to strike back.

Why are the three pillars of the triad important ?

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Credits : US department of defense, What is the nuclear triad? https://www.youtube.com/watch?v=dn5mNNpbCkY

              The existence of the three pillars is  important because they ensure a larger probability of being able to strike the designated targets. Indeed, the three elements are subject to risks. Air defenses are threatening bombers. Intelligence capability of the adversary combined with tactical weapons to strike the identified sites might neutralized land-based deterrence. Sea launched delivery vehicles are also subject to intelligence, maritime warfare and anti-access, area denial  (A2/AD) capabilities which would prevent submarines from entering effective targeting range or make them vulnerable to enemy surface ships or anti-submarine capabilities. Finally, missile defense systems are considered an obstacle to both ground and sea launched missiles. Therefore, possessing a fully functioning triad is a way to ensure that your adversaries might : need all those defense mechanisms, need to ensure their maintenance and proper training in using them. This represents a considerable cost for your opponents. For Instance, Pakistan has yet to develop a missile defense system and India is therefore more likely to deliver a strike on its territory. If Pakistan were to develop such a program the tremendous cost would deeply affect the Pakistani budget at a time when Pakistan is still trying to obtain a bailout from the IMF.

Is the first deterrence patrol of the Arihant a significant shift in India nuclear strategy ?

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Credits : strategic frontier.

              Even if India managed to deploy an SSBN (Sub surface ballistic nuclear) submarine, the third leg of the Indian triad is still considered to be quite weak. Indeed, up to this point India has only one fully operational SSBN (the Arihant) and therefore can’t ensure a continuous at sea deterrence. This means that the whole purpose of a sea-based deterrence won’t be reached with only this submarine. Furthermore, a few questions remain : survivability, range, location of deployment and command and control of the submarine.  Those elements are all interconnected. Survivability is the ability for the submarines to remain undetected by opposing surface ship and sensors. This goes through the stealth technology of the motors and their size. The Arihant is a relatively small size SSBN and has consequently smaller engines but will they be stealthy enough ? Due to its small size, the Arihant has limited fire power it can only carry up to 12 K-15 an Indian ballistic missiles with a range of 750 to a 1000 Km or 4 K-4 a still in development inter medium range ballistic missile with a range of around 3500 Kms. This range limit allows the Arihant to put at risk targets in Pakistan without representing a real threat toward China because the submarine would be to sail too close to the coast of China and wouldn’t therefore be safe. But in order to increase its firepower the Arihant would need bigger reactors which would in turn reduce its stealth. This stealth potential issue and the range issue have therefore an influence in the potential positioning of the Arihant. Due to its short range it needs to stay within close proximity of potential targets while still staying in waters under Indian control in order to ensure its safety. That’s why one of the possibilities of deployment of the Arihant would be in the Bay of Bengal where it could successfully deter Pakistan without being under pressure from Chinese anti-submarine equipment. The limits the Arihant is facing were a desire from its conception because the Arihant was made in order to hold Pakistan at risk without posing a significant threat and therefore undermining relations with China. In order to ensure communication with the submarine while maintaining its stealth, India had to create VLF ( Very Low frequency) transmitters to ensure communication between the control center and the submarine.

              To remedy to all those problems and ensure a permanent at sea deterrence the Indian government has commissioned between 4 and 6 SSBN and is planning to develop its next generation of submarine : the Aridhaman. This bigger submarine should be able to carry a heavier payload and therefore be equipped with up to 8 K-4 ensuring a credible deterrence toward China because it would be able to reach Beijing from the Bay of Bengal. But further in land targeting would be impossible. Those submarines are perfectly coherent with India’s policy of no first use because they put at risk mostly large civilian targets and wouldn’t be use for a preemptive strike in order to take out enemy’s equipment deeper inland.


Le tant attendu troisième bras de la triade nucléaire indienne. 

Début Novembre, l’INS (Bâtiment de la marine Indienne) Arihant partait pour sa première patrouille de dissuasion.

L’Inde possède enfin sa triade nucléaire.

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Credits : The times of india, in Nuclear submarine INS Arihant completes patrol, country’s N-triad operational, Rajat Pandit. Read more at: http://timesofindia.indiatimes.com/articleshow/66515624.cms?utm_source=contentofinterest&utm_medium=text&utm_campaign=cppst


La première patrouille de dissuasion de l’INS Arihant marque la toute première apparition de la triade nucléaire au sein de l’arsenal des Forces Armées Indiennes. Le concept de triade nucléaire est issu de la Guerre Froide durant laquelle les deux superpuissances ont tenté de développer une force de dissuasion nucléaire basée sur trois piliers : la dissuasion aérienne, la dissuasion terrestre et la dissuasion maritime. Jusqu’à la première patrouille de l’INS Airhant, nous savions de l’Inde qu’elle possédait une force de dissuasion terrestre crédible avec l’Agni ICBM et une force de dissuasion aérienne fournie par les bombardiers russes et des avions de combats français modifiés. Cependant, depuis le succès de la patrouille du Arihant l’Inde peut se vanter d’avoir une triade complètement opérationnelle. Ce n’est pas seulement un outil de prestige pour le pays mais plutôt un facteur clé pour s’assurer une dissuasion crédible et une capacité certaine de riposte, même lorsque l’on est confronté à de potentielles menaces chinoises et pakistanaises. La triade est d’autant plus importante pour l’Inde car le pays a adopté une politique de non-recours en premier aux armes nucléaires contre ses adversaires. En effet, depuis un projet de document écrit en 1999 après que l’Inde ait développé sa première bombe à hydrogène en 1998, le pays a renoncé à l’usage d’armes nucléaires contre un pays qui ne les a pas utilisées en premier contre lui. Avec cette politique, l’Inde annonce qu’elle va maintenir une force de dissuasion atteignant un seuil minimum de crédibilité et engager une riposte massive si un autre pays devait l’attaquer en premier. Les trois piliers sont par conséquent cruciaux car ils assurent à l’Inde une capacité de contre-attaque de diverses manières en cas de frappe nucléaire. Cela améliore considérablement la capacité de survie de l’arsenal nucléaire indien et, de ce fait, garanti que l’Inde serait prête à riposter.

Pourquoi les trois piliers de la triade sont-ils si importants ?

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L’existence de ces trois piliers est importante car ils assurent une plus grande probabilité d’être en capacité d’atteindre les cibles visées. En effet, les trois éléments sont soumis à des risques. Les défenses aériennes menaces les bombardiers. Les capacités de renseignement de l’adversaire combinées aux armes tactiques pour frapper les sites identifiés peuvent neutraliser une force de dissuasion terrestre. Les vecteurs nucléaires lancés depuis la mer sont également soumis aux renseignements, à la guerre maritime et aux stratégies de déni d’accès et d’interdiction de zone (A2/AD). Ces dernières empêcheraient les sous-marins d’entrer dans la fourchette de portée effective ou les rendraient vulnérables aux navires de surface ennemis ou aux dispositifs anti-sous-marins. Enfin, les systèmes de défense anti-missiles sont considérés comme un obstacle aussi bien pour les missiles à lanceur terrestre que maritime. Par conséquent, posséder une triade complète et fonctionnelle est un moyen de s’assurer que son adversaire risque d’avoir besoin de tous ces mécanismes de défense et d’assurer leur entretien ainsi qu’une formation adéquate pour leur utilisation. Ce qui représente un coût significatif pour ses opposants. Par exemple, le Pakistan n’a pas encore développé un système de défense anti-missiles et l’Inde est de ce fait plus susceptible de frapper sur son territoire. Si le Pakistan devait développer un tel dispositif, son coût conséquent affecterait fortement le budget du pays. Alors même qu’il négocie encore un plan de sauvetage financier avec le FMI.

La première patrouille de dissuasion du Arihant est-elle une avancée significative pour la stratégie nucléaire indienne ?

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Credits : strategic frontier.

Même si l’Inde est parvenue à déployer un SNLE (Sous-marin Nucléaire Lanceur d’Engins), le troisième bras de la triade indienne est encore considéré comme étant assez faible. En effet, jusqu’ici l’Inde possède seulement un seul SNLE parfaitement opérationnel (le Arihant) et ne peut par conséquent assurer une dissuasion maritime continue. Ce qui signifie que ce seul sous-marin ne permettra pas d’atteindre l’objectif d’une dissuasion maritime. Par ailleurs, quelques questions persistent : la capacité de survie, la portée, les emplacements de déploiement, de commande et de contrôle du sous-marin. Ces éléments sont tous interconnectés. La capacité de survie est l’aptitude des sous-marins à rester indétectables pour les navires et capteurs ennemis.  Ce qui passe par la technologie furtive des moteurs ainsi que leur taille. L’Arihant est relativement petit pour un SNLE et possède de ce fait de plus petits moteurs, mais seront-ils suffisamment furtifs ? Du fait de sa petite taille, l’Arihant a une puissance de feu limitée. Il ne peut transporter que 12 missiles K-15 (un missile balistique indien de 700 km – 750 km de portée) ou 4 missiles K-4 (un missile balistique de portée intermédiaire toujours en développement d’une portée d’environ 3500 km). Cette limite n’empêche pas de mettre en danger certaines cibles au Pakistan mais exclut en revanche une réelle menace envers la Chine puisque le sous-marin devrait naviguer trop proche des côtes chinoises et ne serait par conséquent plus en sécurité. Afin d’augmenter sa puissance de feu, l’Arihant aurait besoin de plus gros réacteurs qui réduiraient en revanche sa furtivité. Cet éventuel problème de discrétion et le manque de portée ont de ce fait une influence sur le positionnement potentiel de l’Arihant. En raison de sa courte portée, il doit rester à proximité de ses cibles potentielles tout en veillant à ne pas sortir des eaux sous contrôle indien afin d’assurer sa sécurité. C’est pourquoi l’une des possibilités de déploiement de l’Arihant ne serait autre que le golfe du Bengale d’où il pourrait dissuader le Pakistan avec succès sans pour autant être sous la pression des systèmes anti-sous-marins chinois. Les limites auxquelles l’Arihant fait face étaient voulues lors de sa conception. En effet, le sous-marin a été conçu dans le but de contenir la menace pakistanaise sans pour autant représenter une réelle menace et entacher de ce fait les relations avec la Chine. Afin d’assurer une communication entre le centre de contrôle et le sous-marin tout en maintenant sa furtivité, l’Inde a dû créer des émetteurs VLF (Très Basse Fréquence).

Pour remédier à tous ces problèmes et assurer une dissuasion maritime permanente le gouvernement indien a commandé entre 4 et 6 SNLE et prévoit de développer sa prochaine génération de sous-marin : l’Aridhaman. Ce plus gros navire devra être capable de transporter des charges explosives plus lourdes (comme jusqu’à 8 missiles K-4) assurant ainsi une dissuasion crédible vis-à-vis de la Chine puisqu’il serait alors capable d’atteindre Pékin depuis le golfe du Bengale. Des cibles plus reculées dans les terres seraient impossibles à atteindre. Ces sous-marins sont parfaitement cohérents avec la politique de non-recours aux armes nucléaires en premier puisqu’ils mettent surtout en danger de larges cibles civiles et ne seraient pas utiles pour une frappe préventive afin de neutraliser les équipements ennemis à l’intérieur des terres.


« DOD: America’s Nuclear Triad ». s. d. U.S. Department of Defense. Consulté le 28 novembre 2018. https://www.defense.gov/Experience/Americas-Nuclear-Triad/.

Diplomat, Franz-Stefan Gady, The. s. d. « India Quietly Commissions Deadliest Sub ». The Diplomat. Consulté le 28 novembre 2018. https://thediplomat.com/2016/10/india-quietly-commissions-deadliest-sub/.

« INS Arihant: India nears completion of nuclear submarine “Slayer of Enemies” – so what does it mean for the world? | The Independent ». s. d. Consulté le 28 novembre 2018. https://www.independent.co.uk/news/world/asia/india-nears-completion-of-nuclear-submarine-named-slayer-of-enemies-a6899881.html.

Nuclear Navies in South Asia. s. d. Consulté le 28 novembre 2018. https://html5-player.libsyn.com/embed/episode/id/7525844/height/100/width//thumbnail/no/render-playlist/no/theme/custom/tdest_id/544855/custom-color/a1c4d4.

« Nuclear submarine INS Arihant completes patrol, country’s N-triad operational – Times of India ► ». s. d. The Times of India. Consulté le 28 novembre 2018. https://timesofindia.indiatimes.com/india/as-nuclear-sub-arihant-returns-after-first-deterrence-patrol-indias-nuclear-triad-complete/articleshow/66515624.cms.

« Nuclear Triad | Definition, Cold War, & Facts ». s. d. Encyclopedia Britannica. Consulté le 28 novembre 2018. https://www.britannica.com/topic/nuclear-triad.

Abi-Habib, Maria. 2018. « Pakistan Seeks I.M.F. Bailout as Government Sends Mixed Messages ». The New York Times, 12 octobre 2018, sect. World. https://www.nytimes.com/2018/10/11/world/asia/pakistan-imf-bailout-imran-khan.html.

Monica, 1776 Main Street Santa, et California 90401-3208. s. d. « Understanding the Extraordinary Cost of Missile Defense ». Consulté le 28 novembre 2018. https://www.rand.org/natsec_area/products/missiledefense.html.

« VLF Transmitting Station Commissioned at Tamil Nadu | Indian Navy ». s. d. Consulté le 28 novembre 2018. https://www.indiannavy.nic.in/content/vlf-transmitting-station-commissioned-tamil-nadu.

India’s Nuclear Anxieties: The Debate Over Doctrine- Author(s): Shashank Joshi

Source: Arms Control Today, Vol. 45, No. 4 (MAY 2015), pp. 14-19

Published by: Arms Control Association

Stable URL: https://www.jstor.org/stable/24336496

INS Arihant: Strengthening Nuclear Deterrence – Author(s): Neha Kumar

Source: Indian Journal of Asian Affairs, Vol. 22, No. 1/2 (June-December 2009), pp. 75-88 – Published by: Manju Jain

Stable URL: https://www.jstor.org/stable/41950497


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