The 100th Birthday of the Armistice: Commemorations full of political stakes

Author : Ryan Campbell     Translator: Eléa Fantini

Original language: Anglais

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The 11th hour of the 11th day in November marks the moment the guns rang silent in 1918, bringing a close to what was until that point the most destructive conflict in human history. The First World War reduced human civilization to a point where we cannot even guess where we might be, had it not been for this unimaginable outbreak of barbarism. We take this day as a solemn reminder of the dangers of nationalism, as it rears its ugly head once again, in our own time.

At the ceremony in Paris commemorating the 100th anniversary of the end of the First World War, French President Emmanuel Macron railed against nationalism in a politically-charged address. “Nationalism is a betrayal of patriotism,” he declared. Pundits observed the remark as a direct challenge to U.S. President Donald Trump, who was in attendance at the ceremony. The Trump-Macron relationship has cooled considerably since President Macron came to office mid-last year. President Trump has tweeted a number of disparaging rants criticizing the French President for his suggestion of a European Army, as well as mocking the French contribution during the first and second world wars. The idea of a European Army was put on the table earlier this month by President Macron, and has received support from German Chancellor Angela Merkel. Western European leaders have grown weary of President Trump’s amicable relationship with Russian President Vladimir Putin, who they perceive as a threat to stability on the continent.

              President Macron in his address went on to praise the European Union for its contribution to peace and security in Europe. Poignantly, the day before the ceremony, President Macron and Chancellor Merkel visited Compiègne, the site where the armistice that ended World War One was signed. The two leaders, in an act of high symbolism, dedicated a plaque to their countries’ reconciliation. Despite the displays of unity, global uncertainty cast a dark shadow over the Armistice Day Ceremony. President Macron highlighted this mood, stating that the gathering would either be “a symbol of lasting peace or the last ­moment of unity before the world falls into disorder.”

              The commemorations were also overshadowed by a diplomatic row involving Serbian President Aleksandar Vucic. Serbia lost almost a quarter of its prewar population during the First World War. On a proportional basis, Serbia suffered more casualties than any other country during World War One. With this in mind, President Vucic was up in arms when, during the ceremony, he was seated off to the side, while Kosovar President Hashim Thaci was seated on the main stage, alongside the leaders of France, Russia, the United States and Germany. 20 years since the war in Kosovo and not much progress has been made to ease tensions between Serbia and Kosovo. In 2008, Kosovo declared independence of Serbia. Serbia, Russia and 5 European Union members have not recognized Kosovo’s independence. Back in Belgrade, a monument dedicated to Serbo-French friendship was vandalized in response to the apparent snub. Vucic, in a quote to Serbian media stated, “I couldn’t believe what I was seeing before me, knowing the sacrifice that the Serbian people made in World War I.”  In the wake of Vucic’s comments, the French embassy in Belgrade tweeted apologetically, stating, “Asked to comment on the armistice ceremony seating arrangements, the ambassador stressed that it was a clumsy mistake that France deeply regrets, and wants Belgrade to know that Paris recognizes the key role the Serbs played in the outcome of the Great War.”

              The main point of antagonism between Serbia and Kosovo remains the unresolved status of the latter. Back in September, Vucic and President Thaci came together under the auspices of European Foreign Policy Chief Federica Mogherini to resolve Kosovo’s disputed status. The two leaders contemplated the possibility of a land-swap agreement, in which predominantly Serbian northern Kosovo would be traded for the Presevo valley in Serbia, home to most of the country’s ethnic Albanian population. The plan has more than its fair share of opponents however. In Kosovo, Prime Minister Ramush Haradinaj has said that land swaps with Serbia “would mean war,” and opposition parties in the country held an extraordinary session to vote that Kosovo’s borders are not subject to alterations. This may just be petty internal politics, which Bekim Collaku, Chief of Staff to President Thaci has alluded to. But the possibility of violence breaking out during a land swap between Serbia and Kosovo is all too real. Few examples exist of peaceful land swaps historically, and none can be said to have taken place in the Balkans. German Foreign Minister Heiko Maas agrees, noting that a land swap “would open too many old wounds in the population.” There is no better reminder than Armistice Day as to the dangers associated with redrawing the map. During the Paris 1919 Peace Agreement, Allied leaders quickly found out that map on tables do little to accurately represent the reality on the ground.

But if a land swap is not the solution, what is? Failure to come to an agreement may be riskier than agreeing to land swaps. The scars from the 1999 war will remain open as long as the situation remains unresolved. One potential solution could be to offer ethnic Serbians in northern Kosovo greater autonomy. The same could be done for ethnic Albanians in the Presevo valley in Serbia. This is unlikely to happen because borders are not the only issues that impede reconciliation between Kosovo and Serbia. Historical enmity is a difficult factor to overcome. Trust between Serbians and Kosovars is non-existent as a result of retributive politics. Kosovo is incapable of connecting its energy market with Albania because Serbia controls the country’s energy infrastructure. Just last week Kosovo announced that it would place a 100 percent tax rate on all imported goods coming from Serbia.

              The longer these disputes remain unresolved, the more kindling gets added to the fire. The First World War occurred in the wake of wars in the Balkans. All it took for that fire to get started was a single spark in Sarajevo. It is amazing how short the human memory is. If there is anything that can remind us of the destruction that can come out of unresolved conflict in the Balkans, it is Armistice Day.

 

Centenaire de l’Armistice : des commémorations représentatives d’enjeux politiques

La symbolique 11e heure du 11 novembre 1918 a marqué le moment du cessé le feu, mettant fin à ce qui était jusqu’à maintenant le conflit le plus destructeur de l’histoire. La Première Guerre Mondiale a réduit la civilisation à un point où nous pourrions nous demander ce que serait le monde actuellement sans cet imaginable acte de barbarisme. Ce jour est considéré comme un rappel solennel des dangers du nationalisme, à une période où nous vivons à nouveau de telles tendances.

A la cérémonie de commémoration du centenaire de la fin de la Première Guerre Mondiale à Paris ; le président français Emmanuel Macron a fait des déclarations orientées contre le nationalisme : selon lui, ‘’le nationalisme est une trahison du patriotisme’’. Les experts ont identifié cette remarque comme une attaque directe au président américain Donald Trump, présent à la cérémonie. La relation Trump-Macron s’était considérablement refroidie après la visite du président Macron à la Maison Blanche en milieu d’année. Le président Trump avait en effet posté à de nombreuses reprises des tweets critiquant le président Macron pour sa suggestion de création d’une armée européenne, mais aussi en se moquant de la contribution française lors de la Seconde Guerre Mondiale. L’idée de création d’une armée européenne avait été évoquée plus tôt dans le mois par le président Macron, et avait reçu le soutien de la chancelière allemande Angela Merkel. Les leaders de l’Europe Occidentale sont de plus en plus las de l’amitié entre le président Trump et le président russe Vladimir Poutine, qui est perçue comme une menace pour la stabilité du continent.

Pendant son discours commémoratif, le président Macron en est venu à encenser l’Union Européenne pour sa contribution à la paix et à la sécurité de l’Europe. Le jour avant la cérémonie, lui et la chancelière allemande ont visité Compiègne, l’endroit où la signature de l’armistice avait eu lieu. Dans un acte de haut symbolisme, les deux dirigeants ont dédié une plaque liant leurs deux pays en signe de réconciliation. Mais malgré une apparente unité, de nombreuses incertitudes ont plané sur la cérémonie de l’Armistice. Le président Macron a mis en évidence ce contexte en déclarant que ce rassemblement sera à la fois ‘’un symbole d’une paix durable, et le dernier moment d’unité avant une période de désordre mondial’’.

Les commémorations ont aussi été en partie éclipsées par un conflit diplomatique impliquant le président serbe Aleksandar Vucic. La Serbie a perdu un quart de sa population pendant la Première Guerre Mondiale. Proportionnellement, la Serbie a été le pays qui a le plus souffert lors de la guerre. En ayant cela en mémoire, le président Vucic a fortement exprimé son désaccord lors de la cérémonie quand il a appris qu’il devait prendre place dans la tribune secondaire, tandis que le président kosovar Hashim Thacid avait un siège dans la tribune principale, aux côtés des dirigeants Français, Russes, Allemands et Américains. Vingt ans ont passé depuis la guerre du Kosovo, mais il persiste toujours de nombreuses tensions entre les deux pays. En 2008, le Kosovo a déclaré son indépendance vis-à-vis de la Serbie. Cependant, cette indépendance n’a pas été reconnue par le gouvernement serbe, de même que par cinq autres pays de l’Union Européenne. En réponse de cet acte jugé comme dégradant pour la Serbie, le monument dédié à l’amitié franco-serbe à Belgrade a été vandalisé. Le président Vucic a rapidement exprimé son désarroi aux médias : ‘’je n’arrivais pas à croire ce que j’étais en train de vivre, en sachant tous les sacrifices que le peuple serbe a fait pendant la Première Guerre Mondiale’’. En réponse aux commentaires du président Vucic, l’ambassade de France à Belgrade s’est excusée via un tweet :  ‘’étant sollicité pour commenter les déclarations du président Serbe, l’ambassadeur a souligné qu’il s’agissait d’une erreur maladroite que la France regrette profondément, et veut que Belgrade sache que Paris reconnaît le rôle clé que les Serbes ont joué dans le résultat de la Grande Guerre’’.

Le principal point d’antagonisme entre la Serbie et le Kosovo reste le statut non résolu du pays. En Septembre, les présidents Vucic et Thaci se sont réunis sous l’égide de la chef de la politique étrangère européenne Frederica Mogherini afin de résoudre le statut controversé du Kosovo. Les deux dirigeants ont envisagé la possibilité d’un accord d’échange de terrain, où le nord du Kosovo serait échangé contre la vallée du Presovo en Serbie, où vit une majorité de population albanaise. Cependant, le projet a de nombreux adversaires. Au Kosovo, le premier ministre Ramush Haradinaj a déclaré qu’un tel échange ‘’signifierait la guerre’’, et les partis d’opposition du pays ont tenu une session extraordinaire pour réaliser un vote pour empêcher les changements de frontière. Il s’agit peut-être de conflits mineurs de politique interne, auxquels le chef d’Etat-Major Bekim Collaku, homme de confiance du président Thaci, est impliqué. Mais la possibilité d’un déchaînement de violence pendant un échange de terrains entre les deux pays est bien réelle. Peu d’échanges de ce type ont été réalisé dans un climat de paix, et l’exemple des Balkans montre bien que ce genre de transaction est risqué. Le ministre des affaires étrangères en Allemagne Heiko Maas pense qu’un tel échange ‘’ouvrirait de vieilles blessures au sein de la population’’. La commémoration du centenaire de l’armistice semble être un bon rappel des dangers associés aux redécouper les cartes et les frontières. Lors de l’Accord de Paris en 1919, les leaders des Alliés se sont rapidement rendu compte que les cartes n’étaient pas forcément représentatives de la réalité du terrain.

Mais si un échange de terrain n’est pas la solution alors quelle est-elle ?  L’échec de parvenir à un accord peut être encore plus risqué qu’un échange de terre. Les cicatrices de la guerre de 1999 seront toujours présentes aussi longtemps que la situation restera irrésolue. Une solution potentielle serait d’offrir davantage d’autonomie aux Serbes vivants au Kosovo. Il serait également judicieux de faire de même pour les Albanais de la vallée de Presevo en Serbie. Une telle solution est peu probable car les frontières elles-mêmes sont sources de conflits qui pourrait empêcher la réconciliation entre la Serbie et le Kosovo. De plus, l’hostilité historique est un facteur souvent difficile à surmonter. La confiance entre les deux peuples est inexistante à cause de politiques souvent portées sur la vengeance. Par exemple, le Kosovo ne peut pas de connecter son marché de l’énergie avec l’Albanie parce que la Serbie contrôle les infrastructures énergétiques du pays. A l’inverse, le Kosovo a annoncé la semaine dernière la mise en place d’une taxe de 100% sur les produits importés de Serbie.

Plus le conflit s’enlisera, plus la tension va s’accroitre. La Première Guerre Mondiale a été engendrée par une unique étincelle à Sarajevo, et il est important que le conflit au sein des Balkans ne prenne pas la même direction. Etant donné la courte mémoire des hommes, il faut des évènements forts dans les esprits comme la commémoration de l’Armistice pour nous rappeler l’importance de sortir du conflit non résolu des Balkans.

 

 

REFERENCES:

Kosovo land-swap proposal triggers Balkan unease | Financial Times, Ft.com, https://www.ft.com/content/a891aa20-b056-11e8-8d14-6f049d06439c

Borders have become a barrier to a reborn Balkans | Financial Times, Ft.com, https://www.ft.com/content/23f5debe-c8be-11e8-86e6-19f5b7134d1c

Reports: Serbia President Frustrated By WWI Remembrance Treatment,
RadioFreeEurope/RadioLiberty, https://www.rferl.org/a/reports-serbia-president-frustrated-by-wwi-remembrance-treatment/29596710.html

David Chazan, Emmanuel Macron warns world leaders against nationalism on centenary of Armistice, The Telegraph, https://www.telegraph.co.uk/news/2018/11/11/emmanuel-macron-warns-dangers-nationalism-armistice-day-speech/

Joey Millar, Donald Trump’s reaction as he sees Vladimir Putin at WW1 Remembrance service reveals a LOT, Express.co.uk, https://www.express.co.uk/news/world/1043749/donald-trump-russia-vladimir-putin-ww1-armistice-day-remembrance-sunday

Macron and Merkel mark armistice centenary at Compiègne – France 24, France 24, https://www.france24.com/en/20181110-live-french-president-macron-german-chancellor-merkel-armistice-commemoration

Ed Pilkington, Trump ramps up Macron spat by mocking France in world wars, the Guardian, https://www.theguardian.com/us-news/2018/nov/13/trump-macron-eu-army-german-second-world-war

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