China’s Influence in the Sub-Saharan Region – A Strategic Partnership?

Authors :  Caspar Lotz and Naëlia Foky         Translator : Naëlia Foky

Langue originale : Anglais

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Although Western Europe has been the significant pole of influence in Africa for centuries, it seems that China is now taking over. There is no denying that besides opening its markets, China has intensified its trade with Africa, reaching $188 billion in 2015, accelerating its GDP growth and becoming a dominant global player. On the same hand, questions regarding China’s incentives of investing in Africa are being raised. Is China solely focusing on the economic growth of its own country or is it instrumentalizing its financial liquidity to build dependencies and exploit natural resources?

When looking at accumulated foreign-direct investments of China, we can observe that Chinese foreign direct investments in developing countries, and especially in the Sub-Saharan region, have experienced a steady increase. The Chinese government first conducted this so-called “Going Global” approach in 2001. As a result, China has set financial allies with 49 out of 54 African nations and has become the most significant trade partner of SSA countries, increasing its trade from $9.5 Bio in 2000 to $79.8 Bio in 2009. Moreover, these investments have been serving China’s One Belt One Road project, which has already started in Ethiopia and Kenya.

Geographically, a significant portion of increased FDI’s are concentrated in resource-rich countries, such as Nigeria, Angola, South Africa, Sudan, Kenya, and Zambia. More than 25 per cents of its total foreign direct investments in the continent are concentrated in Nigeria and Angola, raising the question how China determines whether to invest in a region.

On the one side, the market size as itself seems to be a factor of investment. On the other hand, the degree of governance is essential. Several studies, conducted by the World Bank as well as the Hong Kong Institute for Monetary Research, have identified a positive correlation between a high degree of risk factors in Sub-Saharan countries – such as political instability – and the amount of Chinese foreign direct investment in those countries. These studies confirm the notion that Chinese investment shares are higher in countries with weak governance structures. To sustain economic growth, China is highly dependent on the availability of natural resources as well as its accessibility to new markets beyond the full developed world. However, China’s investments focus increasingly on penetrating the construction, manufacturing, services, and trade sector.

Various Chinese governmental and private institutions are providing long-term aid, large-scale infrastructure investments, facilitating the operational activity of Chinese organizations operating in SSA-countries. SSA-countries, more specifically their governments, apply for a long-term loan at one of China’s national banks for example, which then review the application and grant credit. Once the credit is granted, Chinese construction companies will start realizing infrastructural projects and are directly paid by African governments, backed up by loans from Chinese banks. This example demonstrates China’s direct governmental impact in Sub- Saharan countries, increasing the debt of Sub-Saharan countries and benefitting Chinese companies.

As a result, China has become the most significant “bilateral financier of infrastructure” in Sub-Saharan countries, with China’s so-called policy banks accounting for 40% of all infrastructure investments in the region. While it is often perceived that a resource-seeking motive primarily defines China’s strategy in Africa, Sub-Saharan countries participate in China’s economic success. On the one hand, the main exports of resource-rich Sub-Saharan countries are natural resources, therefore matching with China’s increasing demand for resources required for continuous growth. However, on the other hand, China’s Going Global strategy enables Sub-Saharan countries to access capital. Compared to western sources, Chinese investments are unconditional and not tied to political reforms. Whereas western countries are almost abandoned in countries with a high degree of political instability, Chinese long-term investments tend to be concentrated in these regions, enabling economic growth in these regions. China’s engagement in African countries also increasingly focuses on the manufacturing and constructing sector, thus creating jobs and boosting local economies as well as raising living standards of individuals.

Additionally, China is exporting a variety of low-cost consumer goods to Sub-Saharan countries, providing large-scale accessibility to goods and services. Summing it up, China is giving substantial amounts of capital investments, goods, know-how, and jobs to the Sub-Saharan region while on the same page gaining access to natural resources, entering new markets and therefore ensuring economic growth. Can we consequently judge Chinese-African trade as a strategic partnership?

There is no denying that the Chinese-African trade balance is not symmetric. Whereas the increased availability of Chinese low-cost consumer goods benefits African societies, local firms cannot compete with China’s low-cost production costs and therefore lose competitiveness and existence. A study conducted by the World Bank in 2015 has confirmed these projections, concluding that every sector except the extraction industry is impacted by this shift, resulting in a drastic loss in competitiveness throughout African and more specifically Sub-Saharan economies.

While western allies and organizations, such as the European Union or the United Nations, are trying to set limitations to the accessibility of foreign capital for authoritarian regimes, China undermines these efforts by passively accepting unfavoured politic conditions in African countries such as Zimbabwe or Sudan. This non-interference policy by China is favorable for investment-receiving countries and its regimes but also sustains political instability, blocking progress regarding corruption, democracy, and human rights issues in the mentioned countries. Besides undermining global efforts to enable political reforms, critics point towards another challenge for investment- receiving countries. Investments made by Chinese state-owned companies and entrepreneurs “saddle governments with large debts” resulting in a high risk of debt distress for low-income countries such as Zimbabwe or South Sudan. Critics build on this challenging problematic, projecting that China is instrumentalizing its investments as a “promising vehicle” for gaining geopolitical influence in the region.

The risk in this situation in that China’s influence might replace Western countries’ one, thus dampening the continent’s autonomy. Sub-Saharan governments thus need to define a national financing-strategy to diversify and restructure their growth strategies to not be too dependent on Chinese capital and investments. Another critical challenge remains China’s unconditional investment strategy in the region, further establishing authoritarian regimes and political instability in the continent. If Chinese institutions will use their influence and power to push governmental reforms in authoritarian regimes and if Sub-Saharan governments will be able to establish a mutually beneficial relationship, China’s Going Global approached applied in the Sub-Sahara can be the breeding ground for African societies on their way to the middle-class.

L’influence de la Chine en Afrique sub-saharienne : un partenariat stratégique ?

Alors que les pays d’Europe de l’Ouest ont exercé une influence considérable en Afrique durant des siècles, la Chine semble désormais prendre la relève. La Chine a non seulement ouvert ses marchés à l’extérieur, mais elle a également développé ses échanges commerciaux avec l’Afrique. Ces échanges ont ainsi atteint 188 milliards de dollars en 2015, permettant à la Chine d’augmenter son PIB et de devenir un acteur mondial dominant. La décision de la Chine d’investir en Afrique soulève une question : la Chine a-t-elle pour unique but d’améliorer sa croissance économique où tente-t-elle d’instrumentaliser le continent africain pour le rendre financièrement dépendant et y exploiter les ressources naturelles ?

L’observation des investissements directs à l’étranger de la Chine permet de noter qu’elle investit de plus en plus dans les pays en développement, et notamment en Afrique sub-saharienne. Cela fait partie de la politique « Going Globale » de la Chine, évoquée pour la première fois en 2001. La Chine est désormais l’alliée financière de 49 pays africains sur les 54 du continent, ainsi que la principale partenaire commerciale des pays d’Afrique sub-saharienne, passant de 9,5 milliards de dollars d’échanges en 2000 à 79,8 milliards en 2009. Ces investissements ont également servi les intérêts du projet chinois des nouvelles routes de la soie, déjà bien entamé en Ethiopie et au Kenya.

Parmi les IDE chinois qui ont augmenté, la plupart sont affectés à des pays riches en ressources naturelles, tels que le Nigeria, l’Angola, l’Afrique du Sud, le Soudan, le Kenya et la Zambie. Plus de 25% des IDE reçu de la Chine par le continent africain sont concentrés au Nigeria et en Angola. Cela mène à se demander comment la Chine détermine si elle doit ou non investir dans un pays.

D’une part, la taille du marché elle-même semble être un facteur d’investissement. D’autre part, le type de gouvernement est un paramètre clé. Plusieurs études, menées par la Banque Mondiale et l’Institut de recherche monétaire de Hong Kong, ont souligné un lien entre le facteur risque en Afrique, tel que l’instabilité politique, et le montant des IDE chinois. Ces études confirment que les investissements chinois sont plus importants dans les pays dont le gouvernement est fragile. La pérennité de la croissance économique chinoise dépend de l’accès à des ressources naturelles ainsi qu’à de nouveaux marchés différents ceux des pays développés.  Les investissements chinois se concentrent néanmoins de plus en plus sur les secteurs de la construction, de l’industrie manufacturière, des services, et du commerce.

Plusieurs institutions chinoises, gouvernementales et privées, fournissent de l’aide sur le long terme et des investissements massifs, et facilitent l’activité des organisations chinoises qui agissent dans les pays d’Afrique sub-saharienne. Les gouvernements de ces pays bénéficient de crédits à long-terme auprès de l’une des banques nationales de Chine. Les entreprises de construction chinoises, directement payées par les gouvernements africains, construisent des infrastructures. Cet exemple souligne l’impact direct du gouvernement chinois dans les pays d’Afrique Sub-saharienne, augmentant par là même les revenus des entreprises Chinoises au détriment des pays africains, qui s’endettent.

La Chine est ainsi devenue « l’infrastructure financière bilatérale » la plus importante dans les pays d’Afrique sub-saharienne, puisque la politique des banques chinoises représente 40% des investissements dans les infrastructures de la région. Bien que la quête de ressources semble être le moteur de la stratégie chinoise en Afrique, les pays de la région participent également au succès économique de la Chine. D’une part, les pays d’Afrique sub-saharienne riches de leurs ressources exportent principalement ces ressources naturelles, ce qui répond parfaitement aux besoins de la croissance Chinoise. D’autre part cependant, la stratégie « Going Global » permet aux pays d’Afrique d’augmenter leur capital. A l’inverse de celles des européens, les conditions d’investissement chinoises ne sont ni strictes ni sujettes à d’éventuelles réformes politiques. Notons qu’alors que les européens n’investissent quasiment pas dans les pays politiquement instables, les investissements à long terme de la Chine ont tendance à justement se concentrer dans ces pays, leur permettant ainsi d’améliorer leur croissance économique. Les emplois créés dans l’industrie manufacturière et dans le secteur de la construction par la Chine en Afrique ont permis de développer les économies locales et ainsi d’améliorer le niveau de vie de chacun.

Qui plus est, la Chine donne accès à un large panel de biens et de services aux pays d’Afrique sub-saharienne en y exportant différents biens de consommation low-cost.  En résumé, la Chine fournie des capitaux, des biens, un savoir-faire, et des emplois à l’Afrique subsaharienne, en échange d’un accès aux ressources naturelles de la région et à de nouveaux marchés. Celui lui assure la stabilité de la croissance économique. Peut-on alors qualifier la relation Chine-Afrique de stratégique ?

La relation commerciale qui lie la Chine à l’Afrique n’est évidemment pas symétrique. L’accès aux bien de consommation à bas prix de la Chine a beau profiter aux sociétés africaines, il est clair que les entreprises locales ne peuvent pas rivaliser avec la production chinoise low-cost. Une étude menée par la Banque mondiale en 2015 relève que tous les secteurs – en dehors de l’industrie minière- sont victimes de cette situation. En effet, les entreprises locales et l’économie africaine perdent en compétitivité de façon phénoménale.

Tandis que les alliés et les organisations européennes, telles que l’Union Européenne ou l’ONU, tentent de limiter l’accès aux IDE pour les régimes autoritaires, la Chine réduit ces efforts à néant en acceptant passivement d’investir dans ces pays, à l’instar du Zimbabwe et du Soudan. Cette politique de non-ingérence profite aux pays récepteurs d’IDE ainsi qu’à leurs régimes. Mais elle assure aussi la pérennité de l’instabilité politique, empêchant ainsi de réduire la corruption pour se diriger vers des systèmes démocratiques respectueux des droits humains dans ces pays. Mais ce n’est pas le seul problème pointé du doigt par les critiques. Les investissements provenant des entreprises publiques « font crouler les gouvernements sous les dettes », ce qui pose particulièrement problème pour les pays à faibles revenus comme le Zimbabwe ou le Soudans du Sud. Les critiques dénoncent alors une Chine qui se sert de ses investissements comme un « véhicule prometteur » pour augmenter son influence en Afrique sub-saharienne.

L’influence de la Chine pourrait donc bien remplacer celle de l’Europe dans la région, empêchant ainsi le continent de devenir autonome. Les gouvernements d’Afrique sub-saharienne doivent donc trouver des sources de financement diverses, mais aussi redéfinir leur plan de croissance pour éviter de dépendre des capitaux et des investissements chinois. Les investissements chinois sans limites dans les régimes autoritaires africains restent un problème majeur puisqu’ils y favorisent l’instabilité politique. Si les institutions chinoises utilisaient leur influence pour soutenir les réformes gouvernementales à tendance démocratique, et si les pays d’Afrique sub-saharienne tentaient d’établir une relation équitable avec la Chine, la politique « Going Global » de la Chine pourraient être le tremplin des sociétés africaines pour accéder au niveau de vie des classes moyennes.


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