Can Yemen, a victim of its history, overcome its antagonisms?

Authors and translators : Hugues Buisson and Lucas Roulx

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On September 6, Martin Griffiths a UN Special Envoy for Yemen, met a delegation of belligerents to prepare peace consultations. Only three days later, the agency France-Presse announced the death of seventy-three Houthi rebels and eleven pro-government fighters around Hodeida, a highly strategic city held by the rebels for four years, serving more than 70% of Yemen’s imports. Despite the peaceful will of the United Nations in Geneva, the outcome of the discussions seemed to be known before it had even started.

A high tension area

The current situation in Yemen is alarming, even worse, it is stalling. Regarding its civil war and armed conflict with Saudi Arabia, the country is set on fire. Beyond the Arab Spring and the uprising of its population, Yemen is the most striking example of a failed political transition and highlights the economic, religious and social tensions that is rattling the Middle East. This war triggered with the Yemeni manifestation in 2011 and the fall of Ali Abdallah Saleh. However, in order to analyse accurately the facts, it is sizable to understand the critical situation of Yemen before this event of 2011.

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A popular protest imploring peace and help in 2015

Like other countries in the region, Yemen has been evolving under foreign domination and influence for a long time. At its height, under the reign of Suleiman the Magnificent (beginning of the sixteenth century), the Ottoman Empire conquered and ruled over a vast kingdom comprising roughly the entire Arab world. Constantinople, to keep the population under its yoke, and to avoid any rebellion of non-Turkish populations, decided to set up boundaries that did not necessarily respect the previous routes of the former Arab dynasties. In 1839, the British Empire stepped ashore for the first time on the Yemeni ground. Aden was a strategic point to broaden the British influence in the Middle East and ease its access to Asian and Indian colonies. Therefore, at the end of the nineteenth century, the current South Yemen went again under foreign domination. A real difference will settle between the North and the South of Yemen all along the History.

This division between the South and the North stepped up in 1918 when the Ottoman Empire of the Young Turks collapsed. The North became the Mutawakkilite kingdom of Yemen and later the Yemen Arab Republic. The south stayed under British mandate (Aden protectorate) until its independence in 1967, when it became the People’s Democratic Republic of Yemen. In spite of the reunification of the two entities in 1990, the country was unable to congregate around a feeling of national unity.

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Before the Arab Spring, the Yemeni population is already torn apart and divided by several aspects. The cold war will fuel an ideological rivalry separating the two Yemen, the southern one (Aden) being pro-Soviet. But beyond the ideological tensions that the fall of the USSR erased, the two regions are distinguished by their religious cleavage. The North is dominated by the Zaydi dynasty, a minority branch of Shiite Islam that accounts for more than 40 percent of the population in Yemen. The northern mountains have become the stronghold of the Houthi rebellion, which will play a major role in the post-Arab Spring conflict. The rest of the country, about 60% of the population, is a Sunni Muslim of Shafiite rite.

The Saudi giant

The North, cradle of the Houthist revolt is considered to be supported by Iran, which explains the Saudi intervention.

We cannot mention Yemen and the current war without referring to Saudi Arabia. The revolution launched in 2014 by Houthis “rebels” that caused the exile of Abd Rabbo Mansour Hadi to the Saudi neighbour, is the starting point of a war without mercy or rules. According to Clausewitz “war is an act of violence designed to force an adversary to do our will, to make it powerless”. In this situation, the opponent is the Houthis army, but in fact it is Tehran, considered as an alleged ally of the rebels, who is targeted.

How and on what has Saudi Arabia intervened?

“The speed to war is half the success” said Napoleon Bonaparte in the nineteenth century. 200 years and two world wars later the adage is still relevant. In the Houthis uprising in 2014 Riyad reacted with speed and especially with incredible violence. Faced with the “Houthi people’s committees” armed with medium-sized and poor-quality weapons, Riyadh responded with all its striking force: diplomatic military and economic.

Since November 6, 2017, Yemen has been embargoed as part of an economic blockade decided by the coalition regarding air, land and sea entry and exit points. The blockade is the response to the Houthis’ missile to Riyadh airport on November 5th. This decision plunged 21 million people into a historic famine. According to Francis Delattre, French Ambassador to the UN “Without a resumption of political negotiations, there will be no sustainable response to the humanitarian crisis”

The human toll is the highlight of this war. In addition to the deaths of the famine caused by the blockade, 15,000 individuals lost their lives by the weapons since 2015. Bombing is the cause number 1 of death, especially for the civilians as proves the one on September 28th. That day, 22 children and women lost their lives. Lately, on August 4th, it was a bus of 40 children that disappeared. At the same time the population is also exposed to anti personal, anti vehicles or artisanal minefileds of the Houthis. It is clear that the situation is similar to the Iraq one. Over the years 2016-2018, when Daesh started to retire from the conflict area, they undermined an impressive number of cities as recalled the death of the journalist Villeneuve and his team in Mosul in 2017. We estimate 800 000 the number of mines present in Yemen of which 300 000 already defused.

But what is the reaction of the international community?

The conflict in Yemen is a mixture of misunderstanding and hypocrisy. Misunderstanding because the reason for the conflict has become increasingly blurred; hypocritical because it is a question of not shaking the oil monarchies and keeping the trade agreements. Following the announcement of the blockade, a coalition was formed. Egypt, Jordan, Sudan, Qatar, Bahrain, Kuwait, UAE, Morocco, Pakistan and USA officially support Saudi Arabia’s commitment. As far as European positions are concerned, they try to take their distance from the conflict. However, from 2001 to 2015, Europe (France, Spain, United Kingdom, Germany) sold for 57 billion € of armament in Riyadh according to Sipri. From Caesar cannons to Leclerc tank, the French defence industry is clearly visible. Apart from the United Kingdom, they all tend to reduce their trade for ethical and diplomatic reasons. On the other hand, the position of the United States is clear; on March 21, Donald Trump initialled the new arms contract with Saudi Arabia: $ 1 billion or 6,000 anti-tank missiles TOWRD and $ 400 million allocated to the maintenance of vehicles and combat aircraft.

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To whom conflict benefits the most?

This confrontation is a boon for two actors. The first one is the USA. The United States do not engage any armed forces; therefore, they do not risk the popular wrath in case of human loss. Through these arms contracts, Saudi Arabia becomes the armed arm of the US against Iran. In addition, the authorities have shown their willingness to seek a solution to the humanitarian crisis (ex: John Kerry in 2016), protecting their image as a guardian of world peace. But the real winner of this chaos is AQPA, the Al Qaida branch in the Arabian Peninsula, the most militant wing of the entire terrorist organization. The political and security vacuum, the prospect of fighting the American demon and preaching pure Islam are all factors that foster its rise to power. The terrorist situation is even more difficult to pin down for the Western world since IS, better known as Daesh, is in conflict with AQAP; the reason? Defend a Puritan vision of Jihad and Islam.

At a time when terrorist groups are fleeing Iraq and Syria, the question is where will they get their strength back? Territories like Yemen are opportunities for them.

 

 

Le Yémen, victime de son histoire, peut-il surmonter ses antagonismes ?

Le 06 septembre dernier, Martin Griffiths, envoyé spécial de l’ONU pour le Yémen, rencontrait une délégation des belligérants pour préparer les consultations de paix. Seulement trois jours après, l’Agence France-Presse annonçait la mort de soixante-treize rebelles Houthis et onze combattants progouvernementaux autour d’Hodeïda, une ville hautement stratégique tenue par les rebelles depuis 4 ans, desservant plus de 70% des importations au Yémen. Malgré la volonté pacifique de l’ONU à Genève, l’issue des discussions semblaient être connues avant même d’avoir commencé

Une zone de hautes tensions

La situation au Yémen est alarmante, pire elle est au point mort. Entre guerre civile et conflit armé avec l’Arabie Saoudite le pays est à feu et à sang. Au-delà du Printemps Arabe et du soulèvement des peuples, le Yémen est l’exemple le plus frappant d’une transition politique ratée et témoigne des tensions économiques, religieuses et sociales qui secouent le Moyen Orient. Cette guerre s’est déclenchée avec le soulèvement des yéménites en 2011 et la chute de Ali Abdallah Saleh. Afin d’analyser au mieux les faits actuels, il est important de connaître la situation critique du Yémen avant le Printemps arabe de 2011.

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Une manifestation populaire implorant la paix et de l’aide en 2015

A l’instar des autres pays de la région, le Yémen a longtemps été sous domination et influence étrangère. À son apogée, sous le règne de Soliman le Magnifique au début du XVIe siècle, l’Empire Ottoman a conquis et régné sur un royaume vaste comprenant la quasi-totalité du monde arabe. Constantinople, pour maintenir la population sous son joug, et éviter toute rébellion des populations non turques, décide alors de tracer des frontières qui ne respectent pas forcement les précédents tracés des anciennes dynasties arabes.

En 1839, pour étendre son influence dans le Moyen Orient et faciliter l’accès aux colonies asiatiques et indiennes, l’Empire Britannique pose pour la première fois les pieds sur le sol yéménite à Aden. A la fin du XIXe siècle, les terres de l’actuel Yémen du sud passent à nouveau sous pavillon étranger. Une véritable différence s’établie entre le nord et le sud du Yémen au cours de l’histoire.

Cette division Nord/Sud se démarque en 1918 lorsque l’Empire Ottoman des Jeunes Turcs s’effondre. Le nord devient alors le Royaume mutawakkilite du Yémen puis la République arabe du Yémen. Le sud, lui, reste sous mandat Britannique (Protectorat d’Aden) jusqu’à son indépendance en 1967, où elle devient la République démocratique populaire du Yémen. Malgré la réunification en 1990 des deux entités, le pays n’a su se rassembler autour d’un sentiment d’unité nationale.

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En amont du Printemps arabe, les populations yéménites sont déjà déchirées et divisées sur plusieurs aspects. La guerre froide alimentera une rivalité idéologique séparant les deux Yémen, celui du sud (Aden) étant prosoviétique. Mais au-delà des tensions idéologiques que la chute de l’URSS a effacées, les deux régions se distinguent par leur clivage religieux. Le Nord a été dominé par la dynastie zaydite, une branche minoritaire de l’Islam chiite qui représente au Yémen plus de 40% de la population. Les montagnes du nord sont ainsi devenues le fief de la rébellion houthiste qui jouera un rôle majeur dans le conflit post printemps arabe. Le reste du pays, soit environ 60% de la population, est musulman sunnite de rite chaféite.

Le géant saoudien

Le Nord, berceau de la révolte Houthiste est considéré comme soutenu par l’Iran, ce qui explique l’intervention saoudienne.

 On ne peut en effet citer le Yémen et la guerre actuelle sans y accoler l’Arabie Saoudite. La révolution lancée en 2014 par les « rebelles » Houthis qui a provoqué l’exil de Abd Rabbo Mansour chez le voisin saoudien est le point de départ d’une guerre sans pitié ni règles. Selon Clausewitz « la guerre est un acte de violence ayant pour but de contraindre un adversaire à accomplir notre volonté, à le rendre impuissant ». Dans cette situation l’adversaire est l’armée Houthis mais c’est Téhéran, allié supposé des rebelles, qui est visé.

Comment et sur quoi l’Arabie Saoudite a-t-elle agi ?

« La vitesse à la guerre est la moitié du succès » disait Napoléon Bonaparte au XIX siècle, 200 ans et 2 guerres mondiales plus tard l’adage est toujours d’actualité. A l’insurrection Houthis en 2014 Riyad a réagi avec vitesse et surtout avec une incroyable violence. Face aux « comités populaires Houthis » équipés d’armement de moyen calibre et mauvaise qualité, Riyad a répliqué avec toute sa force de frappe : économique diplomatique et militaire.

Depuis le 6 novembre 2017, le Yémen fait l’objet d’un embargo dans le cadre d’un blocus économique décidé par la coalition qui concerne les points d’entrée et sortie aérien, terrestres et maritimes. Ce blocus est la réponse à l’envoi par les Houthis d’un missile visant l’aéroport de Riyad le 5 novembre. Cette décision a plongé 21 millions d’individus dans une famine historique. Selon Francis Delattre, ambassadeur français à l’ONU « Sans une reprise des négociations politiques, il n’y aura pas de réponse durable à la crise humanitaire »

Le bilan humain est le point phare de cette guerre. Outre les morts de la famine provoquée par le blocus, 15000 individus ont perdu la vie par les armes depuis 2015. Les bombardements sont la cause mortelle numéro 1, spécialement pour les civils comme le prouve celui du 28 septembre dernier : ce jour-là 22 enfants et femmes ont perdus la vie ; le 4 aout dernier c’était un bus de 40 enfants qui disparaissait. Dans le même instant la population est aussi exposée aux champs de mines anti personnelles, anti véhicules ou artisanales des Houthis. Force est de constater que la situation est semblable à celle de l’Irak. Au cours des années 2016-2018, Daech entamant sa retraite avait alors miné un nombre impressionnant de villes comme l’a rappelé la mort de la journaliste Villeneuve et son équipe à Mossoul en 2017. On estime 800 000 le nombre de mines présente au Yémen dont 300 000 déjà désamorcées.

Mais quelle est la réaction de la scène internationale ?

Le conflit au Yémen est un mélange d’incompréhension et d’hypocrisie. Incompréhension parce que la raison du conflit est devenue de plus en plus floue ; hypocrite parce qu’il s’agit de ne pas bousculer les pétromonarchies et de conserver les accords commerciaux. Suite à l’annonce du blocus, une coalition s’est constituée. Égypte, Jordanie, Soudan, Qatar, Bahreïn, Koweït, EAU, Maroc, Pakistan et USA soutiennent officiellement l’engagement de l’Arabie saoudite. Pour ce qui est des positions européennes, on perçoit une prise de distance. De 2001 à 2015 l’Europe (France, Espagne, Royaume Uni, Allemagne) a vendu pour 57 milliards € d’armement à Riyad selon Sipri. Des canons Caesar en passant aux char Leclerc, l’industrie de défense française est ainsi bien visible. Mais tous à l’exception du Royaume Uni tendent à diminuer leur commerce pour des raisons éthiques et diplomatiques notamment. En revanche la position des États Unis est claire ; le 21 mars dernier Donald Trump a paraphé le nouveau contrat d’armement avec l’Arabie Saoudite : 1 milliards de dollars soit 6 000 missiles anti chars TOWRD et 400 millions de dollars alloués à la maintenance de véhicules et appareils de combat.

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A qui le conflit profite le plus ?

Cet affrontement est une aubaine pour deux acteurs. Le premier sont les USA ; en n’engageant pas de forces armées ils ne risquent pas le courroux populaire en cas de perte humaines. Par le biais de ces contrats d’armement, l’Arabie Saoudite devient le bras armé des USA face à l’Iran. En outre les autorités ont affiché leur volonté de rechercher une solution à la crise humanitaire (ex : John Kerry en 2016), protégeant leur image de gardien de la paix mondiale. Mais le véritable gagnant de ce chaos est AQPA, la branche d’Al Qaida dans la péninsule arabique, la plus dure de toute l’organisation terroriste. Le vide politique et sécuritaire, la perspective de combattre le démon américain et de prôner l’Islam pur sont autant de facteurs qui favorisent sa montée en puissance. La situation terroriste est encore plus compliquée à cerner pour le monde occidental puisque l’EI, plus connu sous le terme Daech, est en conflit avec AQPA ; la raison ? Défendre une vision puritaine du Djihad et de l’Islam.

 A l’heure où les groupuscules terroristes fuient au fur et à mesure l’Irak et la Syrie, la question est de savoir où vont il reprendre des forces ? Des territoires comme le Yémen sont pour eux des opportunités.

 

 

References

Articles

Articles

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