An Iranian upheaval, between popular claims and external confrontations

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Author : Clara CHPOUN.

Since the 28th of last December, Iran falls prey to a massive popular discontent. The country has known 5 days of demonstrations, the violence of which caught the world in shock[1]. The people of Iran are demanding the recovery of an economy affected by the Western sanctions of 2012 and the fall in the price of oil in 2014, and they undermine Iran’s foreign policy in this time of crisis.

A spontaneous popular outburst

Starting from Machhad –the country’s second city after the capital Teheran-, the demonstrations erupted in 40 cities, mostly situated in provinces. Those gatherings seem to have happened in a period time of five days. It is in fact difficult to know the exact duration of the events and their extent as the Iranians could only access social medias –real window on the world- intermittently, the Iranian authority having decided to limit their access during this period[2]. A handful of demonstrators gathered in the capital, which seems to have been spared from the violence of the events. Yet, it is the central government that is criticized. At the Head of the State, the Supreme Guide Ali Khamenei who called upon public order on the 2nd of January 2018, threatening to use extreme severity otherwise ; and the President Hassan Rohani torn between internal stakes and external influence peddling. The toll of death –reaching 21 people including 16 demonstrators- shows the violence of the events. The demonstrators have attacked, sometimes burned, public buildings and religious centers to show their discontent. In response, they faced the repression of security forces promised by the Supreme Guide if peace would not come back. This threat turned into sanctions as a thousand people have been arrested following the events. With hindsight, it seems that this popular outburst did not have specific leaders and was rather the result of a general despair that expressed itself spontaneously. Many young people and women coming from middle and lower classes took part in the demonstrations. There were also gatherings in areas highly populated by sunnis and kurds, the country’s minorities.

The Iranian economy, a fertile soil for contestations

These demonstrations took place in a difficult economic environment. As a reminder, the Iranian economy is severely mired since the occidental sanctions of 2012[3]. The energy, finance and transport sectors were mainly affected by those sanctions. In parallel with those measures –or as a consequence-, the country must face massive unemployment, particularly among the younger populations. The unemployment rate reaches 11,7% in 2017 and up to 26,7% for the young people from 15 to 24 years old. Iran’s demography is dominated by the youth –30% of the population is under 20 years old[4]-, which explains why youth’s unemployment is a subject of matter in the public affairs. It also explains the significant presence of this population among the demonstrators.

Furthermore, Iran is a rentier State[5]. As such, it has inevitably suffered from the occidental boycott of 2012. In the period from 2012 to 2016, the Iranian exports of oil decreased of 50%. In 2014, the Islamic Republic must face a second hard blow for its oil economy : the oil stock price went from $110 to under $50. At this point, the Iranian economy is severely mired. In addition, the country must face an alarming rate of inflation –another consequence of the occidental sanctions. In 2013, this rate had gone up to 39%. In 2016, the inflation is at a rate of 8,5%, which is still high, especially compared to rates of other regions such as the European Union that has a rate of 0,22%. It is the inflation that sparked the recent events in Iran and that gave a name to this uprising, “The revolution of eggs”. The contestations came from the rise in eggs and oil prices, and inevitably found a fertile soil in the country’s economic difficulties. The rise in prices was not the only trigger, as the State decided to reduce social aid to retired people.

Should the Iranian authority refocus its efforts inside its borders ?

The social tensions stemming from economic difficulties are causing political and geopolitical tensions as well. More than a re-assessment of the form of the power, it is the efficacy of the government in resolving the country’s difficulties that is criticized. In 2013, Hassan Rohani is elected as President of the Iranian State. He appears as a reformist that will open the country to the world. He promises to redress the country’s economy following the occidental sanctions, promise he will commit to with the nuclear agreement concluded with the Western forces in July 2015. This agreement ought to alleviate some economic penalties from Western countries towards Iran, and since 2015, the Iranian economy seems to have stabilized which the decrease in inflation and unemployment rates can assess. The recovery is not happening fast enough for the population ; nevertheless, there is progress and Hassan Rohani gets reelected in May 2017. The credibility of the Iranian authority is at stake now both on the economical and geopolitical level. The Iranians are questioning the State’s military and financial commitment to the Lebanese Hezbollah and the Iranian’s presence in Syria in these times of economic difficulties. Bachar El-Assad is officially still Head of a State that has been in a civil war since 2011. Iran is part of the countries that do not want Bachar El-Assad to be dismissed from his position, and thus the latter can count on the support of the Islamic Republic on the international scene as well as on the fields of combat. The support given to the Hezbollah takes part, as well as the support brought to El-Assad’s Syria, of a reinforcement strategy of the Shia influence in the Middle East, designed to compete with the Sunni influence lead by Saudi Arabia. Those financial, and sometimes military, commitments –20 000 to 25 000 Iranian combatants on the Syrian territory according to estimates from march 2017- frustrate the Iranian population that considers that the emergency lies within the borders than outside of them.

[1] The last demonstrations of such violence happened during the Iranian Green Movement of 2009.

[2] The Iranian authority is pointing the finger at counter-revolutionary groups, accusing them to encourage violence during the demonstrations.

[3] That mainly affected exportations from Iran.

[4] In total, there are 24 million young people in the country.

[5] Oil revenues represent 20% of Iran’s GDP. What’s more, there is a paradox : the country has the 3rd known oil reserves, yet, it imports 40% of its need in gas.

 

La tourmente iranienne, entre revendications intérieures et confrontations extérieures

Auteur : Clara CHPOUN.

Depuis le 28 décembre dernier, l’Iran est en proie à un mécontentement populaire important. Le pays a connu cinq jours de manifestations d’une violence inattendue[1] pour un climat social qui semblait pacifique. Le peuple iranien réclame le redressement d’une économie atteinte par les sanctions occidentales de 2012 et la chute du cours du pétrole de 2014 ; et remet en question la politique extérieure de la République Islamique en ces temps de crise.

Un éclatement populaire spontané

Partant de Machhad –la deuxième ville du pays-, les manifestations ont éclaté dans 40 villes du pays, majoritairement situées en province. Ces rassemblements sembleraient s’être étalés sur cinq jours. Il est difficile en réalité de connaître la durée des manifestations et leur ampleur de manière exacte car les réseaux sociaux –réelle fenêtre sur le monde- n’ont été accessible que par intermittence durant cette période, l’autorité iranienne ayant décidé de limiter leur accès[2]. Seule une poignée de manifestants se sont réunis dans la capitale, qui semble avoir été épargnée de la violence des évènements. Pourtant c’est bien le pouvoir central qui est remis en cause. A la tête de l’Etat, le Guide Suprême Ali Khamenei qui a lancé un appel à l’ordre le 2 janvier 2018, sous sanction d’extrême sévérité envers les manifestants ; et le Président Hassan Rohani tiraillé entre enjeux internes et jeux d’influence externes. Le bilan de 21 morts –dont 16 manifestants- vient attester du caractère violent de ces agitations. En effet, les protestataires ont attaqué, parfois incendié, des bâtiments publics et des centres religieux pour manifester leur mécontentement. Ils ont dû, en réponse, faire face à la répression des forces de sécurité, laquelle avait été promise par le Guide Suprême Ali Khamenei si le calme ne revenait pas. Cette menace a pris la forme de plus d’un millier d’arrestations qui seront soldées aussi sévèrement que les institutions judicaires du pays l’ont promise.  Avec plusieurs semaines de recul, il semblerait que cet éclatement populaire n’ait en fait pas eu de réels leaders mais qu’il ait plutôt été le fruit d’un désespoir général qui s’est exprimé de manière spontanée. On constate que beaucoup de jeunes et de femmes issus de milieux populaires ou de la classe moyenne ont pris part aux manifestations. Des rassemblements ont aussi eu lieu dans des zones à forte densité sunnite et kurde, les minorités du pays.

L’économie du pays, un terreau fertile pour les contestations

Ces manifestations s’inscrivent dans un contexte économique difficile. Pour rappel, l’économie iranienne est sévèrement enlisée depuis les sanctions occidentales de 2012[3]. Ces sanctions ont principalement touché les secteurs de l’énergie, de la finance et du transport. Parallèlement à ces sanctions –ou, en conséquence- le pays fait face à un chômage important, en particulier chez les jeunes. Le taux de chômage atteint les 11,70% en 2017 et jusqu’à 26,7% chez les jeunes de 15 à 24 ans. Or l’Iran est un pays dont la démographie est dominée par les couches de populations les plus jeunes –30% de la population iranienne a moins de 20 ans[4]-, on comprend donc que le chômage des jeunes est un sujet d’importance dans les affaires publiques. Cela explique aussi la présence marquante de cette population parmi les manifestants.

Par ailleurs, l’Iran étant un pays rentier[5], il souffre évidemment des sanctions sur ses exportations de pétrole vers les pays occidentaux, exportations qui baissent de 50% entre 2012 et 2016. En 2014, l’Etat iranien accuse un deuxième coup dur pour son économie pétrolière. La baisse vertigineuse du cours de l’action du pétrole, qui passe de $110 à moins de $50. Enfin, l’inflation est aussi une conséquence directe des sanctions occidentales de 2012 est un énième fléau dans le pays. En 2013, elle atteignait un taux de 39%. En 2016, l’inflation en Iran est à hauteur de 8,5%, ce qui reste élevé, surtout lorsque l’on compare ce même taux avec celui de l’Union Européenne qui avoisine les 0,22%. L’inflation explique les récentes manifestations et le nom donné à ce soulèvement, « la révolution des œufs ». Les contestations sont nées de la hausse des prix des œufs et du pétrole, et de la réductions des aides sociales pour les retraités.

Le pouvoir iranien doit-il recentrer ses efforts à l’intérieur de ses frontières ?

Les tensions sociales émergeant des difficultés économiques du pays s’accompagnent de tensions politiques et géopolitiques. Plus que la forme du pouvoir en place, c’est l’efficacité de ce dernier qui est remis en cause par le peuple iranien. Les contestations visent moins la République Islamique d’Iran dans son essence et l’application de la loi coranique que l’efficacité du gouvernement de Hassan Rohani et celui du Guide Suprême à répondre aux difficultés économiques qui enlisent le pays depuis plusieurs années. En 2013, Hassan Rohani se présente à la Présidence du pays en se plaçant comme réformateur et en prônant l’ouverture du pays à l’international. Il promet de redresser le pays à la suite des sanctions économiques internationales. Il remplit ses promesses car ses efforts aboutissent sur l’accord de Viennes sur le nucléaire conclu entre l’Iran et les puissances occidentales en juillet 2015. Cet accord devait alléger certaines sanctions économiques des pays de l’Ouest envers l’Iran, et depuis 2015, le pays observe une stabilisation de son économie, traduit par une baisse de l’inflation et du chômage. Le redressement n’est pas assez rapide pour la population iranienne ; malgré tout, les progrès sont palpables et il se fait réélire sur cette base en mai dernier. Le pouvoir iranien est attendu au tournant tant sur le plan politico-économique que diplomatique. Le peuple iranien questionne l’engagement militaire et financier de l’Etat en Syrie et le soutien au Hezbollah libanais en cette période de difficultés économiques. A la tête d’un pays en guerre civile depuis 2011, Bachar El-Assad peut compter sur l’aide de Téhéran sur la scène internationale ainsi que sur les terrains de combats. L’aide au Hezbollah fait partie, tout comme celle apportée à La Syrie de Bachar El-Assad, d’une stratégie de renforcement de l’influence chiite au Moyen-Orient, destinée à concurrencer l’influence sunnite dont l’Arabie Saoudite se porte garant. Ces engagements financiers et parfois militaires –20 000 à 25 000 combattants iraniens sur le territoire syrien selon des estimations de mars 2017- irritent le peuple iranien qui estime que l’urgence se trouve à l’intérieur des frontières plutôt qu’à l’extérieur.

[1] La dernière période de crise date de 2009, on parlait alors de la Révolution verte.

[2] Elle accuse des groupes contre révolutionnaire d’utiliser les réseaux sociaux pour inciter à la violence.

[3] Elles visaient principalement les exportations iraniennes.

[4] Au total, on dénombre plus de 24 millions de jeunes dans le pays

[5] La rente pétrolière représente près de 20% du PIB iranien. Par ailleurs, il existe un paradoxe frappant : le pays renferme les 3èmes réserves de pétrole connus au monde, pourtant elle importe 40% de son besoin en essence.

SOURCES :

http://www.lemonde.fr/idees/article/2018/01/05/iran-que-traduisent-les-manifestations-de-ces-derniers-jours_5237961_3232.html

http://www.lemonde.fr/proche-orient/article/2018/01/02/ce-que-l-on-sait-sur-les-manifestations-qui-se-propagent-en-iran_5236773_3218.html

https://www.francetvinfo.fr/monde/iran/l-article-a-lire-pour-comprendre-les-manifestations-en-iran_2541929.html

http://www.lemonde.fr/proche-orient/article/2018/01/08/en-iran-les-manifestations-s-essoufflent_5238767_3218.html

https://www.lci.fr/international/interview-manifestations-en-iran-3-questions-pour-comprendre-ce-qui-se-passe-2074841.html

http://www.france24.com/fr/20171110-liban-hezbollah-iran-hassan-nasrallah-iran-chiite-moyen-orient-israel

http://www.europe1.fr/international/iran-lacces-aux-reseaux-sociaux-restreint-sur-les-telephones-portables-3533951

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